ATLANTA (AP) – Hank Aaron, quien soportó amenazas racistas con estoica dignidad durante su búsqueda del récord de jonrones de Babe Ruth y dejó graciosamente su marca con 755 jonrones y un legado como uno de los mejores jugadores del béisbol, murió el viernes. Tenía 86 años.

Los Atlanta Braves, el equipo de Aaron desde hace mucho tiempo, dijeron que murió pacíficamente mientras dormía. No se dio ninguna causa.

Aaron hizo su última aparición pública hace apenas dos semanas y media, cuando recibió la vacuna COVID-19. Dijo que quería ayudar a correr la voz entre los afroamericanos de que la vacuna era segura.

“Me siento bastante orgulloso de mí mismo por hacer algo como esto”, dijo. «Es solo una pequeña cosa que puede ayudar a millones de personas en este país».

“Hammerin ‘Hank” estableció una amplia gama de récords de bateo durante una carrera de 23 años que pasó principalmente con los Milwaukee y los Bravos de Atlanta, incluyendo carreras impulsadas, extrabases y bases totales.

Pero el miembro del Salón de la Fama será recordado por un swing por encima de todos los demás, el que lo convirtió en el rey de los jonrones del béisbol.

Fue un título que mantendría durante más de 33 años, un período en el que Hammer reclamó lenta pero seguramente su lugar legítimo como una de las figuras deportivas más icónicas de Estados Unidos, un verdadero tesoro nacional digno de mención al mismo tiempo que Ruth o Ali o Jordan.

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Los ex presidentes rápidamente intervinieron con condolencias.

“Uno de los mejores jugadores de béisbol de todos los tiempos, ha sido un héroe personal para nosotros”, dijo Jimmy Carter, hablando por él y por la ex primera dama Rosalynn Carter, una pareja que a menudo asistía a los juegos de los Bravos. “Rompiendo récords y barreras raciales, su notable legado seguirá inspirando a innumerables atletas y admiradores para las generaciones venideras”.

George W. Bush, antiguo propietario de los Texas Rangers, entregó a Aaron en 2002 la Medalla Presidencial de la Libertad, el mayor honor civil de la nación.

«El ex Rey de Home Run no fue entregado su trono», dijo Bush en un comunicado el viernes. “Creció en la pobreza y enfrentó el racismo mientras trabajaba para convertirse en uno de los mejores jugadores de béisbol de todos los tiempos. Hank nunca dejó que el odio que enfrentaba lo consumiera «.

La muerte de Aaron sigue a la de otros siete miembros del Salón de la Fama del béisbol en 2020 y dos más, Tommy Lasorda y Don Sutton, ya este año.

«Fue un verdadero miembro del Salón de la Fama en todos los sentidos», dijo el ex comisionado de béisbol Bud Selig, un amigo de toda la vida. «Sus contribuciones al juego y su posición en el juego nunca serán olvidadas».

El 8 de abril de 1974, ante una multitud agotada en el Atlanta Stadium y una audiencia de televisión nacional, Aaron rompió el récord de jonrones de Ruth con el número 715 ante Al Downing de los Dodgers de Los Ángeles.

Aaron terminó su carrera con 755, un total superado por Barry Bonds en 2007, aunque muchos continuaron llamando al Hammer el verdadero rey de los jonrones debido a las acusaciones de que Bonds usaba drogas para mejorar el rendimiento.

Bonds terminó su carrera empañada con 762, aunque Aaron nunca se arrepintió de que alguien eclipsara su marca.

Su estribillo común: más de tres décadas como rey fue suficiente. Era hora de que alguien más tomara la corona.

Además, nadie podría quitarle su legado.

“Intenté jugar el juego de la forma en que se suponía que debía jugarse”, dijo Aaron, resumiéndolo mejor que nadie.

No estaba presente cuando Bonds alcanzó el número 756, pero grabó un mensaje de felicitación que se mostró en el tablero de video en San Francisco poco después de que el nuevo poseedor del récord se hundiera. Aunque entristecido por las afirmaciones del uso desenfrenado de esteroides en el béisbol a fines de la década de 1990 y principios de la de 2000, Aaron nunca desafió esas marcas establecidas por jugadores que pueden haber tomado atajos farmacéuticos.

“Gracias por todo lo que nos enseñaste, por ser un pionero en la adversidad y por dar ejemplo a todos los peloteros afroamericanos que vinimos después de ti”, dijo Bonds. «Ser capaz de crecer y tener los ídolos y modelos a seguir que tuve, me ayudó a moldearme para un futuro que nunca hubiera soñado».

Aunque Bonds reclamó el récord de jonrones, Aaron siempre tuvo esa noche de abril de 1974, una diversión bienvenida en ese momento para un país sumido en el escándalo de Watergate.

«Downing fue un lanzador más delicado», recordó Aaron poco antes del 30 aniversario del histórico jonrón. “Supongo que estaba tratando de lanzarme un chiflado o algo así. Sea lo que sea, ya tengo suficiente «.

El viaje de Aaron hacia ese memorable jonrón no fue nada agradable. Fue el objetivo de un extenso correo de odio cuando se acercó al preciado récord de 714 de Ruth, gran parte de él provocado por el hecho de que Ruth era blanca y Aaron era negro.

«Si yo fuera blanco, todo Estados Unidos estaría orgulloso de mí», dijo Aaron casi un año antes de pasar a Ruth. «Pero yo soy negro».

Aaron fue seguido constantemente por guardaespaldas y obligado a distanciarse de sus compañeros de equipo. Guardó todas esas cartas de odio, un amargo recordatorio del abuso que soportó y nunca olvidó.

«Es muy ofensivo», dijo una vez. “Me llaman ‘negro’ y cualquier otra mala palabra que se les ocurra. No puedes ignorarlos. Ellos están aquí. Pero así son las cosas para los negros en Estados Unidos. Es algo con lo que luchas toda tu vida «.

Después de retirarse en 1976, Aaron se convirtió en una figura venerada, casi mítica, aunque nunca fue el centro de atención. Estaba emocionado cuando Estados Unidos eligió a su primer presidente afroamericano, Barack Obama, en 2008. El ex presidente Bill Clinton le dio crédito a Aaron por ayudar a forjar un camino de tolerancia racial que hizo posible la victoria de Obama.

«Somos un país diferente ahora», dijo Clinton en la celebración del 75 cumpleaños de Aaron. «Nos has dado mucho más de lo que nunca te daremos».

Aaron pasó 21 de sus 23 temporadas con los Bravos, primero en Milwaukee, luego en Atlanta después de que la franquicia se mudó al sur profundo en 1966. Terminó su carrera en Milwaukee, traspasó a los Cerveceros después de la temporada de 1974 cuando se negó a tomar un trabajo de oficina que hubiera requerido un gran recorte salarial.

Si bien tirar la pelota por encima de la valla se convirtió en su logro característico, Hammer no era una estrella unidimensional. De hecho, nunca conectó más de 47 jonrones en una temporada (aunque tuvo ocho años con al menos 40 comensales).

Pero se puede argumentar que nadie fue tan bueno, durante tanto tiempo, en tantas facetas del pasatiempo nacional.

El balón largo era solo una parte de su arsenal.

Aaron era una verdadera estrella de cinco herramientas.

Publicó 14 temporadas con un promedio de .300, la última de ellas a los 39 años, y reclamó dos títulos de bateo de la Liga Nacional. Terminó con un promedio de carrera de .305.

Aaron también era un jardinero talentoso con un brazo poderoso, algo que a menudo se pasa por alto debido a una zancada suave y sin esfuerzo que sus críticos —con tintes indudablemente racistas— confundieron con indiferencia. Fue tres veces ganador del Guante de Oro.

Luego estaba su trabajo en los senderos base. Aaron registró siete temporadas con más de 20 bases robadas, incluida la mejor marca de su carrera de 31 en 1963 cuando se convirtió en el tercer miembro del club 30-30, jugadores que han sumado al menos 30 jonrones y 30 robos en una temporada.

Hasta ese momento, la hazaña solo la habían logrado Ken Williams (1922) y Willie Mays (1956 y ’57).

Seis pies de altura y pesaba 180 libras durante el mejor momento de su carrera, Aaron difícilmente era un jugador imponente físicamente. Pero fue bendecido con muñecas poderosas que lo convirtieron en uno de los bateadores más temidos del juego.

El miembro del Salón de la Fama Mike Schmidt describió a Aaron como «un hombre sencillo y tolerante, una superestrella tranquila, que un jugador de los 70 como yo emulaba».

“Fue uno de mis héroes cuando era niño y siempre será un ícono de la generación del baby boom”, dijo Schmidt. «De hecho, si sopesas todos los elementos involucrados y comparas el juego de manera justa, su carrera nunca será superada».

Aaron conectó 733 jonrones con los Bravos, el último en su última aparición en el plato con el equipo, un drive por la línea del jardín izquierdo frente a Rawley Eastwick de Cincinnati el 2 de octubre de 1974. Exactamente un mes después, fue canjeado a los Cerveceros por jardinero. Dave May y el lanzador de ligas menores Roger Alexander.

Los Bravos dejaron en claro que ya no querían que Aaron, que entonces tenía 40 años, regresara para otra temporada en el campo. Le ofrecieron un trabajo en la oficina principal por $ 50,000 al año, alrededor de $ 150,000 menos que su salario como jugador.

«¿Títulos?» dijo en ese momento. “¿Puedes gastar títulos en la tienda de comestibles? Vicepresidente ejecutivo, asistente del vicepresidente ejecutivo, ¿qué significa si no paga un buen dinero? Podría convertirme en conserje por mucho dinero «.

Aaron se convirtió en un bateador designado con los Cerveceros, pero apenas cerró su carrera con una floritura. Logró solo 22 jonrones en sus últimas dos temporadas, saliendo con un promedio de .229 en 1976.

Aun así, los números de su carrera resistieron en gran medida la prueba del tiempo.

Aaron todavía tiene más carreras impulsadas (2,297), extrabases (1,477) y bases totales (6,856) que nadie en la historia del béisbol. Ocupa el segundo lugar en turnos al bate (12.354), tercero en juegos jugados (3.298) y hits (3.771), cuarto en carreras anotadas (empatado con Ruth en 2.174) y 13º en dobles (624).

«Siento que ese jonrón que conecté es solo parte de lo que trata mi historia», dijo Aaron.

Si bien Aaron conectó al menos 20 jonrones en 20 temporadas consecutivas, apenas se balanceaba para las vallas. Dio la casualidad de que golpeó muchas bolas que pasaron por encima de la cerca.

A lo largo de su carrera, Aaron promedió solo 63 ponches por temporada. Nunca olfateó 100 veces en un año, algo común para los bateadores en estos días, y registró un porcentaje de embasarse de por vida de .374.

Fue Jugador Más Valioso de la Liga Nacional en 1957, cuando los Bravos de Milwaukee vencieron a los Yankees de Nueva York en siete juegos para darle a Aaron el único título de Serie Mundial de su carrera. También fue su único premio al Jugador Más Valioso, aunque terminó entre los 10 primeros de la votación 13 veces.

Aaron también fue seleccionado para el Juego de Estrellas por 21 años consecutivos, cada temporada, excepto la primera y la última.

Su único arrepentimiento fue no poder capturar la Triple Corona. Aaron lideró la Liga Nacional en jonrones y carreras impulsadas cuatro veces cada uno, para ir con esas dos coronas de bateo. Pero nunca juntó los tres en la misma temporada, acercándose más en 1963 cuando lideró la liga en jonrones (44) y carreras impulsadas (130), pero terminó tercero en hits (.319) detrás de Tommy Davis de los Dodgers con un .326 promedio.

«Aparte de eso», dijo Aaron, «todo lo demás se completó».

Para hacer sus logros aún más impresionantes, Aaron no aumentó sus números en una era de ofensiva llamativa y pitcheo diluido. Se enfrentó a Sandy Koufax y Don Drysdale, Juan Marichal y Tom Seaver, Bob Gibson y Steve Carlton de forma regular.

Aún así, Aaron nunca recibió la atención que merecía hasta el final de su carrera. Jugó en solo dos Series Mundiales. Estaba atascado lejos de la atención de los medios en Milwaukee y Atlanta. Al principio de la carrera de Aaron, la prensa se centró en los jardineros como Mays, Mickey Mantle y Duke Snider, quienes se beneficiaron de jugar bajo la mirada mediática de la ciudad de Nueva York.

“En mi época, los periodistas deportivos no respetaban a un jugador de béisbol a menos que jugaras en Nueva York o Chicago”, dijo Aaron. «Si no vienes de una gran ciudad, es difícil hacerse notar».

Fue mucho más apreciado con el paso del tiempo.

Aaron fue elegido para Cooperstown en 1982, su primer año de elegibilidad y solo nueve votos antes de ser la primera elección unánime para el Salón de la Fama del Béisbol.

En 1999, el béisbol comenzó a honrar a su mejor bateador con el Premio Hank Aaron, similar al Cy Young para lanzadores. Tres años después, una votación a nivel nacional nombró al número 715 de Aaron como el segundo momento más memorable en la historia del béisbol, eclipsado solo por Cal Ripken Jr. que rompió el récord de Lou Gehrig en juegos consecutivos.

«Puede que sea el mejor jugador de todos los tiempos», dijo el difunto Tony Gwynn, miembro del Salón de la Fama. “Solo mira sus números. Todo el mundo lo caracteriza como un bateador de jonrones porque ha mantenido ese récord durante tanto tiempo. Pero fue un gran corredor de bases, un gran defensor, un gran período de jugador ”.

El tercera base de los Dodgers, Justin Turner, fue golpeado por todos los grandes que han muerto en los últimos 13 meses.

Bob Gibson, Whitey Ford, Lou Brock, Tom Seaver, Al Kaline, Joe Morgan y Phil Niekro —compañero de equipo de Aaron con los Bravos durante una década— murieron en 2020, la mayor cantidad de miembros del Salón de la Fama que hayan fallecido en un año calendario.

«Hemos perdido a algunos de los mejores que lo han hecho», tuiteó Turner, y agregó que Lasorda «va a tener una gran plantilla para administrar allí».

Henry Louis Aaron nació en Mobile, Alabama, el 5 de febrero de 1934. Encabezó una larga lista de jugadores destacados que venían de esa ciudad de la Costa del Golfo, entre ellos Satchel Paige, Willie McCovey, Billy Williams y Ozzie Smith.

La vida era dura para los afroamericanos en el sur segregado.

El béisbol era una salida.

«Se podría decir que Dios tenía sus manos sobre mí, dirigiéndome por el camino correcto», dijo Aaron. «No sé de otra manera que hubiera salido de Mobile, Alabama, a excepción del béisbol».

Aaron, quien inicialmente bateó con un estilo de manos cruzadas, fue visto por los Bravos mientras probaba para los Indianapolis Clowns, un equipo de las Ligas Negras. Los Giants también estaban interesados, imagínenlo en los mismos jardines que Mays, pero Aaron firmó con Milwaukee, pasó dos temporadas en las menores y llegó a los Braves en 1954 después de que Bobby Thomson se lesionara en el entrenamiento de primavera.

El debut de Aaron apenas fue brillante: se ponchó dos veces y conectó un doble play mientras se iba de 0 a 5. Su primer jonrón llegó antes de que terminara April, contra Vic Raschi. Al final de la temporada, el novato había logrado números prometedores: 13 jonrones, 69 carreras impulsadas, un promedio de .280.

Aaron era una estrella en toda regla en 1957, cuando llevó a los Bravos a esa victoria de la Serie Mundial sobre los Yankees de Nueva York de Mantle. Al año siguiente, Milwaukee regresó a la Serie, solo para perder una ventaja de 3-1 y perder ante los Yankees en siete juegos.

Aunque jugó durante casi dos décadas más, Aaron nunca volvió a estar tan cerca de un campeonato.

En 1959, los Bravos terminaron empatados con los Dodgers de Los Ángeles por el primer puesto en la Liga Nacional, solo para perder un playoff al mejor de tres ante los Dodgers por el banderín. La única otra aparición de Aaron en los playoffs fue en 1969, cuando los Bravos fueron barridos por los Amazin ‘Mets de Nueva York en la Serie de Campeonato inaugural de la Liga Nacional.

Su escasez de apariciones en octubre fue una pérdida del béisbol. En 17 juegos de postemporada, Aaron bateó .362 (25 de 69) con seis jonrones y 16 carreras impulsadas.

A principios de la década de 1970, cuando los Braves cayeron hacia un período de inutilidad que duraría en gran medida dos décadas, la excelencia constante y sostenida de Aaron lo puso repentinamente al alcance del Bambino.

El número 600 llegó a principios de la temporada del 71.

El número 700 siguió en el 73.

“Fueron algunas de las cosas más asombrosas que he visto en mi vida”, recordó su ex compañero de equipo Dusty Baker, quien estaba mirando desde el círculo en cubierta cuando Aaron conectó 715. “La forma en que preparó a los lanzadores, la forma en que fue paciente. Su nivel de concentración era incomparable. Si se suponía que debía golpear una pelota con fuerza, no la falló «.

La antítesis de Aaron en más que el color de la piel, Ruth fue una toletero grandilocuente que una vez conectó 60 jonrones en una temporada, muchos de ellos tiros imponentes que eran dignos de su propia palabra.

Ruthian.

El bebé lanzó el último de sus 714 jonrones en 1935, dejando una marca de carrera que muchos sintieron que nunca se rompería, o, si lo fue, seguramente por un jugador capaz de hazañas espectaculares, alguien como Mays o Mantle.

Sin embargo, esos dos se habían ido cuando Aaron llegó a batear en una fría noche de abril, enfrentándose a un zurdo en el lado negativo de su carrera. Downing caminó a Aaron la primera vez, el bate nunca se apartó de su hombro.

De camino al plato en la cuarta entrada, Aaron tuvo algunas palabras para Baker.

«Me dijo que estaba cansado y que quería terminar de una vez», dijo Baker, quien ahora dirige a los Astros de Houston.

Aaron tomó la primera bola en el suelo y luego lanzó una bola que se rompió y que no se rompió mucho. Lanzó su Louisville Slugger de 34 onzas a través de la zona de strike con esas poderosas muñecas. La pelota se elevó más y más cuando la multitud de 53,775 personas se puso de pie con un rugido colectivo.

Finalmente, cayó en el bullpen de los Bravos. A pesar de un poderoso salto que lo dejó colgando de la cerca, el jardinero izquierdo de los Dodgers, Bill Buckner, nunca tuvo una oportunidad. El relevista de Atlanta, Tom House, hizo la recepción a las 9:07 pm y rápidamente le devolvió el balón a Aaron, quien estaba celebrando en el plato con sus compañeros y padres.

«Sé que fue lo más destacado de mi carrera en el béisbol», dijo House tres décadas después. «Esa es una mala declaración para un lanzador».

Cuando Aaron dio la vuelta a la segunda posición, dos jóvenes aficionados corrieron desde el jardín derecho, sorprendiendo al No. 44 cuando le dieron una palmada en la espalda antes de correr de regreso a las gradas de la izquierda.

«Supongo que eso siempre será parte de mí corriendo por las bases», dijo Aaron. “Nunca antes había nadie que corriera conmigo. Solo eran niños que se lo pasaban bien «.

El locutor de los Dodgers, Vin Scully, estuvo entre los que dieron la llamada en el tiro histórico.

«Hay un impulso alto hacia el jardín central izquierdo profundo», gritó Scully. «Buckner vuelve a la valla y se ha ido».

Scully permaneció en silencio durante casi 30 segundos mientras Aaron rodeaba las bases. Finalmente, el locutor volvió a hablar.

“Qué momento tan maravilloso para el béisbol. Qué momento tan maravilloso para Atlanta y el estado de Georgia. Qué momento tan maravilloso para el país y el mundo ”, dijo Scully, muy consciente del significado cultural. «Un hombre negro está recibiendo una ovación de pie en el sur profundo por romper el récord de un ídolo del béisbol de todos los tiempos».

Después de retirarse como jugador, Aaron hizo las paces con los Bravos por cambiarlo. Regresó como vicepresidente y director de desarrollo de jugadores, una tarea que ocupó durante 13 años antes de asumir un papel mayoritariamente ceremonial como vicepresidente senior y asistente del presidente en 1989.

Se aventuró en el negocio comprando franquicias de pollo de comida rápida, tiendas de donas y un concesionario de automóviles. También se sumergió en la política como tesorero de campaña de su cuñado, David Scott, quien fue elegido para la Cámara de Representantes de Estados Unidos.

En años posteriores, Aaron no pasó mucho tiempo viendo béisbol en la televisión – «No necesito que un locutor me diga si es una recta o una curva» – pero disfrutó salir al estadio en sus 80, incluso después de La cirugía de reemplazo de cadera lo obligó a usar un andador para moverse.

Aaron nunca destacó a Bonds, quien se vio envuelto en el debate sobre las drogas que mejoran el rendimiento mientras se acercaba al récord de jonrones.

Hammer siempre insistió en que no le importaba traspasar su título más preciado a otra persona, incluso a alguien tan empañado como Bonds.

«Los récords están hechos para romperse», dijo Aaron. «Hice mi parte, todo lo que pude hacer, y eso es todo».

El hermano menor de Aaron, Tommie, jugó junto a su hermano durante siete temporadas en Milwaukee y Atlanta. Aunque nunca tuvo mucho éxito, los Aarons tienen el récord de más jonrones (768) por un par de hermanos.

Por supuesto, Tommie representó solo 13 de ellos. Murió de leucemia a los 45 años en 1984.

Los sobrevivientes de Hank Aaron incluyen a su esposa, Billye, y a su hija, Ceci. También tuvo cuatro hijos de su primer matrimonio con Barbara Lucas: Gail, Hank Jr., Lary y Dorinda.

Mucho después de que terminó su carrera, Aaron reconoció que los atletas de hoy son más grandes, más fuertes y están más en forma.

Aún así, habría tenido éxito en cualquier época.

«Puede que no haya pegado 70 jonrones en una temporada», dijo Aaron una vez, «pero habría estado allí».

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